African Legal Abolitions: Rethinking Actors, Chronologies, and Frameworks

21 September 2021–23 September 2021, 10:00 am–6:15 pm


Online Conference, 21-23 September 2021.

This event is free.

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Melanie Horstead – History

English-French and French-English simultaneous translation will be provided for all presentations/debates.


Register - Day 1: 21st September 2021, 1:20 pm - 6.15 pm

Register - Day 2: 22nd September 2021, 10.00am - 6.00pm

Register - Day 3: 23rd Spetember 2021, 10.00am - 5.45pm

Acknowledgments: This conference is part of the research Project “African Abolitionism: The Rise and Transformations of Anti-Slavery in Africa” (AFRAB) funded by the European Research Council (ERC) under the European Union’s Horizon 2020 research and innovation programme (ERC Advanced Grant, agreement no. 885418). It is organised in collaboration with the RISE Network “Slavery in Africa: A Dialogue between Europe and Africa” (SLAFNET) funded by the European Commission’s Marie Skłodowska-Curie Actions, Research and Innovation Staff Exchange (MSCA RISE, agreement no. 734596).  

Re-centering legal abolition around African actors, institutions, and legal concepts

This workshop focuses on the ideas and actions of African rulers, politicians, intellectuals, legal and religious specialists, free commoners and enslaved persons in relation to the legal abolition of slavery in their countries and regions. When, how, and why did African actors begin to mobilise in order to delegalize or criminalize slavery within their legal and normative frameworks? What concepts did they use? What rationales did they develop in different African languages and legal traditions? How did they react to European antislavery ideas? The present workshop, organized by the research project “African Abolitionism: The Rise and Transformations of Anti-Slavery in Africa” (AFRAB), explores the legal abolition of slavery in Africa by analyzing specific African legal strategies, contextualized in local political systems, normative cultures, and interactions with international actors. 

The introduction of abolitionist norms in African jurisdictions should be subjected to closer scrutiny. Although many African rulers were opposed to abolitionist ideas, at least some of them developed abolitionist strategies in the nineteenth century (and possibly earlier) and changed their legislations accordingly. The relevant literature often downplays their actions as mere posturing. But European abolitionism, too, had other agendas beyond humanitarianism. After occupying Africa under the banner of abolitionism, colonial powers became accountable for enforcing the laws they introduced. Yet, colonial administrators often turned a blind eye to lingering slavery and introduced new forms of labor coercion. Abolitionist laws, indigenous and colonial, were not necessarily applied, or perceived as just, by everyone. In most African regions, codified state law co-existed with legal norms and institutions transmitted and regulated orally. The rise and development of abolitionism in Africa happened in contexts marked by legal pluralism. Commonly accepted periodizations of African emancipation based mainly on the passing of European abolitionist laws do not account for the complex and pluralist juridical worlds in which abolitionist ideas developed in Africa. Following decolonization, all African countries abolished slavery. Most of them also criminalized it and ratified international anti-slavery conventions. Yet, in some parts of Africa pro-slavery ideologies lingered on.

The workshop aims to expand our understanding of the transformations of African legal apparatuses from pro-slavery to anti-slavery and to add precision to the inventory and periodization of abolitionist legislation in different African regions and societies. It invites close analysis of the terminology used in particular African laws or edicts, and of the local debates surrounding the passing of such laws. 
Contributions to the workshop will:
•    analyze sources that reveal different legal and normative approaches to the abolition of slavery in particular African locations and at different moments in time;
•    illustrate circumstances characterized by legal and normative pluralism or hybridity;
•    discuss tensions and/or complementarities between different legal approaches to the eradication of slavery in any one region or locality;
•    document processes of legal and normative transformation in written or oral laws/norms for the abolition of slavery;
•    examine the ideas and practices of the main actors involved in the development of legislation on slavery and/or abolition;
•    investigate clashes between pro-slavery (including arguments in favor of amelioration) and anti-slavery positions.

Recentrer l'abolition légale autour des acteurs, institutions et concepts juridiques africains

Cette rencontre se concentre sur les idées et les actions des acteurs africains (responsables politiques, intellectuels, spécialistes juridiques et religieux, personnes libres et esclavisés) en relation avec l'abolition légale de l'esclavage dans leurs pays et sociétés. Quand et comment les acteurs africains ont-ils commencé à se mobiliser afin de rendre illégal ou criminaliser l'esclavage dans leurs cadres juridiques et normatifs ? Quels concepts juridiques et normatifs ont-ils utilisés ? Quelles logiques ont-ils développées dans leurs différentes langues et traditions juridiques ? Comment ont-ils réagi aux idées anti-esclavagistes européennes? Le présent atelier, organisé par le projet de recherche « African Abolitionism: The Rise and Transformations of Anti-Slavery in Africa » (AFRAB), explore l'abolition légale de l'esclavage en analysant les stratégies d’acteurs Africaines spécifiques, contextualisés dans systèmes politiques et cultures normatives spécifiques, et en interactions avec les acteurs internationaux.

L'introduction de normes abolitionnistes dans les juridictions africaines doit faire l'objet d'un examen approfondi. Même si de nombreux pouvoirs africains se sont opposés aux idées abolitionnistes, certains d'entre eux ont cependant développé des stratégies abolitionnistes au XIXe siècle et ont modifié leurs législations en conséquence. La littérature académique réduit souvent leurs actions à de simples postures. Or les abolitionnistes européens avaient d'autres objectifs également que celui de leur seule vision humaniste. Après avoir occupé l'Afrique en utilisant l'abolitionnisme comme justification, les puissances coloniales ont été tenues par la suite de faire appliquer les lois qu'elles avaient introduites. Toutefois, les administrateurs coloniaux ont souvent fermé les yeux sur l'esclavage persistant et ont introduit de nouvelles formes de coercition du travail. Les lois abolitionnistes, autochtones et coloniales, n'étaient pas nécessairement appliquées ou perçues comme justes par tout le monde. Dans la plupart des régions africaines, le droit codifié coexistait avec les normes juridiques transmises et réglementées oralement. La progression des concepts abolitionnistes en Afrique s’est produite dans des contextes marqués par le pluralisme juridique. Les cadres chronologiques communément adoptés de l'émancipation africaine sont basés principalement sur l'adoption de lois abolitionnistes européennes et ne rendent souvent pas compte des mondes juridiques complexes et pluralistes dans lesquels les idées abolitionnistes se sont développées en Afrique. Après la décolonisation, tous les pays africains ont aboli l'esclavage. La plupart d’entre eux l’ont également criminalisé et ont ratifié les conventions internationales contre l’esclavage. Pourtant, dans certaines régions d'Afrique, des idéologies pro-esclavagistes ont persisté. 

L'atelier vise à élargir notre compréhension des transformations des appareils juridiques africains du pro-esclavagisme à l’anti-esclavagisme, et à ajouter de la précision à la compréhension et périodisation de la législation abolitionniste dans différentes régions et sociétés africains. Il invite à une analyse approfondie de la terminologie utilisée dans les lois ou décrets africains, et des débats locaux entourant l'adoption de ces lois. Les ateliers auront pour objectifs de :
•    analyser des sources qui révèlent différentes approches juridiques et normatives sur l'abolition de l'esclavage dans des lieux et sociétés spécifiques et à différents moments;
•    illustrer des situations caractérisées par le pluralisme juridique ou l'hybridité normative;
•    discuter des tensions et/ou des complémentarités entre les différentes approches légaux sur l'éradication de l'esclavage dans une région ou une localité donnée;
•    documenter les processus de transformation des lois écrites ou orales pour l'abolition de l'esclavage;
•    examiner les idées et les pratiques des principaux acteurs impliqués dans l'élaboration de la législation sur l'esclavage et/ou l'abolition;
•    analyser les affrontements entre positions anti-esclavagistes et pro-esclavagistes (y compris, parmi ces dernières, les arguments en faveur de l'amélioration des conditions serviles).