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UCL Anthropology

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Charles Beach

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UCL Email: charles.beach.16@ucl.ac.uk
Year of Start: 2017
Supervisors: Dr Lucia Michelutti, Dr Rebbeca Empsom
Subject: Social Anthropology
Fieldsite: The Colombian border-city of Cúcuta and the surrounding Colombo-Venezuelan borderlands.
Website: ucl.academia.edu/CharlesBeach
Twitter: @Anthro_Beach
Instagram: instagram.com/charles_beach_anthro/

PhD Research

Frontera Combustible: Conceptualising Sovereign Powers Through the Experiences of Petrol Smugglers on Colombia's Border with Venezuela (working title)

Cúcuta is a Colombian city that sits on the Colombo-Venezuelan border and has three bridges that cross the River Táchira into Venezuela. A mixture of Venezuelan corruption and heavily devalued goods in Venezuela leads to a vibrant smuggling trade, attracting armed gangs from all over the region. Colombian and Venezuelan gangs operate with near impunity across the unstable border. This has implications for the Colombian peace process. Despite the FARC currently demobilising, it is other guerrillas such as the Ejército Popular de Liberación (EPL) and the Ejército de Liberación Nacional (ELN) or para-militaries and gangs like Clan de Golfo who are fighting for territory in the border regions.

Currently the border has been shut by the Venezuelan president as a way of preventing smuggling. Only one of the bridges has been left open to foot passengers during the day time. According to the Colombian authorities this did nothing but enable gangs who run the illegal crossing routes who have escalated their violence.

These conflicts caused by the rewards of smuggling leave many internally displaced Colombians with no option other than to try and make money selling smuggled petrol in Colombia for which there is a high demand. There are several informal trade unions for petrol vendors that aim to protect themselves from para-military extortion and as well as what they see as unfair police clamp-downs on the most vulnerable actors in the supply chain. These petrol vendors named Pimpineros (named after the gallon jugs called pimpinas) form an ethnographic prism from which to view the various refractions of state sovereignty.

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Cúcuta es una ciudad colombiana que queda en la frontera entre Colombia y Venezuela. Tiene tres puentes que cruzan el Rio Táchira hacia Venezuela. Una mezcla de corrupción venezolana y bienes muy devaluados conduce a un vibrante comercio de contrabando. Eso atrae grupos armados desde todas partes de la región. Bandas Colombianas y Venezolanas operan con casi impunidad en ambos lados de la inestable frontera. Esto tiene implicaciones para el proceso de paz colombiano. A pesar de la desmovilización del FARC, otros grupos guerrilleros como el Ejército Popular de Liberación (EPL) y el Ejército de Liberación Nacional (ELN) o para-militares y grupos armados como el Clan del Golfo son quienes están luchando por un territorio en esta región. Actualmente la frontera ha sido cerrada por el presidente venezolano como una herramienta de prevenir el contrabando. Hoy, existe solamente un puente que permanece abierto para pasajeros a pie durante el día. Según las autoridades colombianas, el cierre de los pasos ha provocado un incremento de nuevas rutas ilegales, proceso que va de la mano con el aumento de la violencia y con el contrabando de gasolina.   

Estos conflictos dejan muchos desplazados internos colombianos, sin más opción que intentar ganar dinero a través de la venta de gasolina ilegal, de la cual existe una gran demanda. Hay varios sindicatos informales entre los vendedores de gasolina que quieren protegerse contra la extorsión paramilitar y también protegerse contra lo que ven como opresión policial injusta contra la gente más vulnerable situada en el último eslabón de la cadena económica. Estos vendedores de gasolina se llaman pimpineros (pronombre utilizado para las jarras en que se vende la gasolina, pimpinas), y forman un prisma etnográfico desde el cual es posible analizar las variadas refracciones de la soberanía del estado.

Research interests

  • Anthropology of Sovereignty
  • Smuggling and Small-Scale Trade
  • Borders and Borderlands
  • Peace and Conflict Studies
  • Colombian and Venezuelan Studies

Published Articles

(2017) Colombia: Petrol fuels instability on the border. https://lab.org.uk/colombia-petrol-fuels-instability-on-the-border/

Presentations & Conferences

(2017) Frontera Combustible: Conceptualising Sovereign Powers Through the Experiences of Petrol Smugglers on Colombia's Border with Venezuela. Conference paper - Peace and Conflict Studies in Anthropology (PACSA) biannual conference at the University of Amsterdam

(2017) Proyectos Arquitectónicos Modernistas en Latinoamerica desde una Perspectiva Antropológica. Departmental seminar presentation - Departamento de Arquitectura, Diseño y Urbanismo, Universidad de Francisco de Paula Santander, Cúcuta, Colombia

Teaching Experience

(2015) English Language Teacher. Servicio Nacional de Aprendizaje, Bucaramanga, Colombia

Education History

MRes Anthropology, University College London, 2016 -17
BA Social Anthropology, University of Kent at Canterbury, 2009 - 2013

Honours, Awards & Funding

Economic and Social Research Council +3 Studentship